DE LOOPBAAN VAN RODNEY VAN DEN HENGEL

‘MIJN LEVEN IS GERED DOOR WERK’

Tekst Eva Prins Beeld Milan Vermeulen

‘Commercieel hulpverlener’, noemt Rodney van den Hengel (48) zichzelf. In het Rotterdamse politiebureau waar hij zelf herhaaldelijk vastzat, runt hij sinds vijf jaar Heilige Boontjes, een koffiebar en -branderij die ‘jongeren met een randje’ werk(ervaring) en begeleiding biedt. ‘Mijn werk is altijd ideëel.’

Piloot wilde Rodney worden toen hij klein was. Het liep anders. Op zijn dertiende komt hij voor het eerst in aanraking met heroïne en binnen een paar weken is hij verslaafd. De lts weet hij nog af te maken, maar daarna belandt hij al snel in de drugsgerelateerde criminaliteit: dealen, diefstal. Hij moet meermaals de cel in. Tien jaar na die eerste kennismaking met heroïne zit hij zijn langste straf uit: 36 maanden. Het wordt ook zijn laatste. ‘Mijn moeder kreeg in die tijd een hartinfarct. Dat was voor mij een keerpunt: ik dacht, is dit hoe je wilt dat je moeder je voor het laatst ziet? Achter de tralies, verslaafd, 60 kilo met een paar rotte tanden in je mond?’

Hij krijgt de kans om af te kicken en grijpt die met beide handen aan. Vervolgens meldt hij zich, clean en vrij, bij het Resocialisatieteam in Rotterdam voor een uitkering. Maar de sociaal werker daar zegt: niks geen uitkering, ga maar aan het werk. Het wordt de start van een bijzondere loopbaan in de (jeugd)hulpverlening.

Wat voor werk moest je doen?

‘Ik kreeg een Melkertbaan bij een welzijnsorganisatie in Crooswijk. Ik moest activiteiten voor kinderen en jongeren organiseren en de pleintjes reguleren: zorgen dat het allemaal een beetje liep en dat er geen rottigheid was. Een leuk baantje. Mijn baas zag dat ik enthousiast was en dat ik talent had. Hij wilde me voorman maken, maar daarvoor moest ik wel naar school. Ik was heel onzeker: had ik dat wel in mijn mars? Maar ik ben toch toelatingsexamen gaan doen en kon beginnen aan de mbo-opleiding sociaal-cultureel werk. Vanaf toen ging het hard. Er staat vier jaar voor die opleiding, ik deed het in twee en ben daarna doorgestroomd naar de hbo-opleiding cultureel-maatschappelijk werk.’

Ging het daarna ook hard met je carrière?

‘Ik ben ruim twintig jaar in het welzijnswerk gebleven en heb van alles gedaan: jongerenwerker, voorman, projectleider. Daarnaast heb ik op een gegeven moment een eigen bedrijf opgezet: Reel Events. Daarmee gaf ik jongeren een training zodat zij – in het kader van de Brede School – workshops konden geven aan basisschoolkinderen in bijvoorbeeld rappen of streetart.’

Was één baan niet genoeg?

‘Ik heb ADD waardoor ik moeilijk stil kan zitten. Ik moet altijd bezig zijn. Dat is een valkuil, maar ook een kracht. In mijn werk zag ik zoveel jongeren met een talent. Met Reel Events maakte ik mogelijk dat ze daar iets mee konden doen. En voor mezelf was het ook heel leerzaam, een goede voorbereiding op Heilige Boontjes.’

Hoe ontstond Heilige Boontjes?

‘Op een gegeven moment runde ik in het welzijnswerk een soort re-integratietraject waarin ‘jongeren van de straat’ werkten aan hun houding en cv, maar we kregen ze niet aan het werk. Dat snap ik ook wel: werkgevers zagen ze als een risico. Maar zo kregen ze nooit een kans. In een gesprek met wijkagent Marco den Dunnen viel het kwartje: we misten een werkplek waar ze aan die arbeidsvaardigheden en houding konden werken, maar waar ze ook fouten mochten maken en ondersteund werden, waar tijd en begrip zou zijn. Die plek zijn we zelf gaan creëren; dat werd Heilige Boontjes.’

Niet welzijnswerk, maar werk is de sleutel?

‘Welzijnswerk is voor sommige groepen heel goed, maar jongeren kun je volgens mij beter aan het werk zetten dan bezighouden met allerlei activiteiten. Werk geeft inkomen, status, een gevoel van eigenwaarde, sociale contacten, een betekenisvol leven. Arbeid is een groot goed. Daarvoor hoef ik maar naar mezelf te kijken: mijn leven is gered door werk. Toen ik op die pleintjes aan de slag ging, ging ik me weer nuttig en waardevol voelen. Dat gevoel wil ik deze jongens en meiden, die het om wat voor reden dan ook op de reguliere arbeidsmarkt (nog) niet redden, ook geven.’

Komt je idealisme voort uit je eigen ervaringen?

‘Dat speelt ongetwijfeld mee. Mijn werk is altijd ideëel geweest: ik wil dat wat ik doe in dienst staat van een ander en bijdraagt aan een iets mooiere maatschappij. Heilige Boontjes is een commercieel bedrijf omdat we geld nodig hebben om dit te kunnen doen. Maar ik word er niet rijk van en dat hoeft ook niet. Ik zie jongeren hier met een laag zelfbeeld binnenkomen en trots weer naar buiten gaan. Dat geeft mij veel meer voldoening.’

TIPS VAN RODNEY

1. ZOEK WERK WAAR JE BLIJ VAN WORDT

‘Probeer te werken op een plek waar je passie voelt, waar je blij van wordt. Anders werk je niet voor jezelf, maar voor het geld of je baas. Bovendien: passie loont ook. Mijn enthousiasme en gedrevenheid hebben ervoor gezorgd dat mijn bazen me naar school stuurden, dat ik mijn opleidingen heb afgemaakt en een eigen bedrijf ben begonnen.’

2. VOLG JE EIGEN PAD

‘Trek je niet te veel aan van wat anderen zeggen – en laat je er al helemaal niet door beperken. Als ik had moeten geloven wat ze vroeger over me zeiden, had ik nu nooit eigen bedrijf gehad. Als je voor een dubbeltje geboren wordt, word je nooit een kwartje? Fuck you, ik ben nu een euro. Volg je eigen pad, met je hart.’

3. LAAT JE NIET OPSLUITEN IN ÉÉN HOKJE

‘Dit sluit aan bij de vorige tip. Het is geen 1960 meer toen het normaal was dat je tot je pensioen dezelfde baan had. Laat je niet opsluiten in één hokje; de wereld is veel groter. En zonder proberen, weet je ook niet waar je passie ligt. Ik ben schilder geweest, pleinwerker, slager, voorman, jongerenwerker en nu mede-eigenaar van Heilige Boontjes en wie weet ga ik ooit nog wel eens iets heel anders doen.’

Paspoort Rodney van den Hengel

1972 - Geboren in Rotterdam.

1997 - Afgekickt van de drugs, begint bij welzijnsorganisatie Arend en de Zeemeeuw als ‘activiteitenbegeleider in de buitenruimte’.

2000-2015 - Heeft verschillende functies in het welzijnswerk: jongerenwerker, voorman, projectleider. Runt daarnaast enkele jaren het eigen bedrijf Reel Events.

2015 - Zet samen met agent Marco den Dunnen Heilige Boontjes op. Zegt een jaar later zijn baan als projectleider bij Thuis op Straat op om zich volledig op Heilige Boontjes te kunnen richten, dat in 2016 een tweede vestiging annex Bed & Breakfast opent in het voormalige politiebureau aan het Rotterdamse Eendrachtsplein. Dit jaar komt er een derde vestiging bij: www.heiligeboontjes.com

Rodney woont samen en heeft een zoon van 16.

Deel deze pagina